Una ingeniera argentina en la NASA: “Ingenuity abre nuevas posibilidades a la exploración de Marte” – Télam

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Clara O'Farrell viajó a Estados Unidos a estudiar ingeniería y ahora trabaja para la NASA-

Clara O’Farrell viaj a Estados Unidos a estudiar ingeniera y ahora trabaja para la NASA-

La ingeniera argentina Clara O’Farrell, del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA, que trabaj en el diseo de los paracadas que permitieron el aterrizaje en Marte de la misin Perseverance, afirm en dilogo con Tlam que vivi el histrico vuelo del Ingenuity “con pnico y el corazn en la boca” y augur que “abre las puertas al diseo de nuevos helicpteros para la exploracin” de ese planeta.

Cmo es el Ingenuity

Ingenuity, un helicptero de menos de dos kilos de peso que viaj a Marte enganchado en el rover Perseverance, aterriz en ese planeta en febrero de 2020 y el lunes pasado se convirti en la primera aeronave a motor en volar en otro planeta, hazaa comparada a la de los hermanos Wright en 1903 en Carolina del Norte, Estados Unidos.

Alimentado por energa solar, est equipado con una cmara que tiene como misin realizar una serie de vuelos cortos para comprobar las condiciones de la atmsfera marciana para el vuelo.

La carrera de O’Farrell

O’Farrell, una bonaerense de 35 aos que a los 19 viaj a los Estados Unidos para estudiar ingeniera, sostuvo que “cuando la NASA envi al Pathfinder a Marte en 1997 la gente tambin se preguntaba para qu mandar hasta all algo que pareca un autito a control remoto, pero esa experiencia nos dio experiencias y conocimientos para desarrollar todos los rovers que vinieron despus y que nos permitieron explorar ms all del punto de aterrizaje abriendo nuevas oportunidades”.

Y explic: “Ingenuity nos permite demostrar que es posible volar en Marte y que en algn futuro podramos enviar una misin que involucre un pequeo helicptero que nos permita explorar la superficie desde el aire para decidir haca donde queremos continuar la exploracin”.

La ingeniera destac que “Marte es un lugar muy complicado para volar porque su atmsfera es mucho ms tenue que la de la Tierra y eso hace ms complicado que el helicptero genere sustentacin para volar; por eso el Ingenuity tena que ser muy liviano y sus aspas poder girar mucho ms rpido de lo que necesitaran aqu en la Tierra”.

Pero ese no es el nico reto que tuvo que vencer la pequea aeronave: tambin debe poder ser cargado por energa solar y “tolerar el clima fro de Marte, especialmente en las noches que son an ms hostiles; frente a todos estos desafos se lleg a la configuracin final que es la que ms se adapta al ambiente marciano”.

@CJS@

Adems de enviar imgenes de su propia sombra en la superficie de Marte tomada por su cmara, el dispositivo “est enviando un montn de datos de ingeniera que nos permiten mejorar nuestros modelos y a disear la prxima generacin de este tipo de aparatos”, aadi.

Los desafos de la misin

O’Farrell, integrante del equipo responsable del aterrizaje de ‘Perseverance’ en Marte, cont que “tenamos que tener cuidado porque Ingenuity estaba enganchado debajo de Perseverance y aunque tenamos imgenes del sitio en el que bamos a aterrizar y habamos tratado de evitar las rocas grandes siempre estaba el riesgo de que alguna roca ms chica golpease al helicptero”.

Ingenuity, la misión en Marte.

Ingenuity, la misin en Marte.

La argentina fue testigo de cmo se vivi en la NASA el histrico momento, cuando el lunes 19 de abril el Ingenuity realiz su primer vuelo de 39,1 segundos, elevndose tres metros de la superficie.

La ingeniera cont: “El momento del aterrizaje lo viv con pnico porque el trabajo de muchos aos de muchas personas dependa de que nosotros hubisemos hecho bien el nuestro, as que estuvimos con el corazn en la boca hasta que lleg la confirmacin de que el paracadas se haba abierto bien; fue un momento de felicidad y alegra increble”.

Lo que les permiti elegir el mejor lugar para aterrizar, cont la ingeniera, fue la inteligencia artificial, aplicada en tiempo real.

“Una tecnologa nueva -explic- que usamos por primera vez en esta misin, en la que Perseverance a travs de inteligencia artificial fue tomando imgenes mientras descenda en el paracadas, las comparaba con un mapa de imgenes satelitales de Marte para ubicarse y en base a eso correga su cada para dirigirse hacia la zona en la que deba aterrizar”.

Su aporte

Respecto de su trabajo en el desarrollo de paracadas, seal que “las condiciones de la atmsfera marciana nos obligan a desarrollar paracadas que se abran cuando estamos viajando a casi dos veces la velocidad del sonido, un paracadas de 21 metros de dimetro que debe ir empacado en un tambor de 70 centmetros de dimetro y debe desplegarse en medio segundo por completo lo que es un evento sumamente dinmico, casi violento”.

En cuanto a las caractersticas de los paracadas, cont que “tienen que se lo ms livianos que se pueda porque cada kilo que se lleva al espacio cuesta mucho, pero adems tienen que ser fuertes como para resistir cuando deban frenar la cada del rover en el aterrizaje y resistentes para que los siete meses de viaje espacial a Marte no lo afecten, estn hechos de nylon pero lo reforzamos con mucho Kevlar; es una cuestin ms de un diseo cuidadoso que de materiales que podran agregar peso a la misin”, aadi.

O’Farrell coment que “dentro de un par de semanas se acaba la fase de testeo y el Perseverance va a comenzar a tomar muestras de suelo marciano y a encapsularlas en recipientes, y nosotros ya estamos trabajando en la prxima misin que deber ir a recoger esas muestras y traerlas a la Tierra para que podamos analizarlas”.

“La prxima serie de misiones va a tener distintos pasos, una fase va a requerir llevar a la superficie de Marte un pequeo cohete en el que un rover va a cargar las muestras que tom Perseverance para ponerlas en la rbita de Marte, despus un satlite va a encontrar esas muestras en rbita para enviarlas a la Tierra donde podemos analizarlas, y aunque todo esto va a llevar varios aos nosotros ya estamos trabajando en las cosas que van a ser necesarias para poder llevarlas a cabo”, complet O’Farrell.

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